CFP: Thomas Hardy, a thinker of humanity

Thomas Hardy, a thinker of humanity

“Humanity Appears upon the Scene, Hand in Hand with Trouble”

(The Return of the Native, I-ii)

Thomas Hardy’s life and career occurred in an era of major disruptions and advances in the knowledge of man and in the understanding of his place in the universe. Hardy contributed effectively to the debates of the Victorian period, and responded both as novelist and as poet to the great unsettling questions of his contemporaries in the wake of the appearance of evolutionism but also of the advent of life sciences and of the birth of social sciences. His knowledge of mankind stands at the confluence of old traditions and radically new paradigms. His long life and career allowed him to witness a great array of epistemological changes, yet this only partly explains the depth and complexity of the reflexions on man offered by his writings.

Hardy was an attentive reader of Mill, Arnold, Huxley, Spencer, but also of Taine, Renan, or naturally Comte. His works thus bears the obvious trace of his erudition on the theoretical constructs of his time, while informing a very distinctive, idiosyncratic knowledge of a literary non-didactic nature. One is accordingly led to consider this knowledge, following Pierre Macherey’s perspective, as “thought without concepts, thought which does not communicate through the construction of speculative systems whereby the search for truth is assimilated to a line of argumentative demonstration[1].” Indeed, from the writings of his time Hardy seems to have extracted tools for the examination of human life – always refusing, though, to adhere to any determined school of thought.

From evolutionism, astronomy, or geology, Hardy seems to have learnt the necessary humility of the human condition. Exploring all forms of beings, living or inanimate, he lingers on the in-between position of the human scale to study its rules and customs with the eye of a social scientist. Despite its pessimistic reputation, Hardy’s work investigates the whole of that “strained, hard-run Humanity[2]” with acute perceptiveness and extended compassion. Forcing man to accept the ordinariness of his place in the universe does not bound his condition so much as it hands over to him the entire responsibility of historical destiny and of the advent of another humanity.

This conference therefore seeks to explore the epistemological import of Hardy’s work. A particular interest will be given to approaches looking into the humanities (philosophy, religion, history, sociology, anthropology…) as well as into life sciences. The conference also welcomes comparative perspectives examining Hardy and other writers or thinkers whose exploration of mankind bears similar traits.

Suggested topics might include, but are not limited to:

–          humanity and humanism

–          Man and God

–          Hardy as an anthropologist

–          the history of humanity

–          classical legacies and mythical visions of humanity

–          humanity and animality

This two-day conference, organized by Laurence Estanove (Université Paris-Descartes / Université de Toulouse – CAS) and Marie Panter (Ecole Normale Supérieure de Lyon) is a collaboration between the CERCC (Centre d’Etudes et de Recherches Comparées sur la Création, ENS Lyon) and FATHOM (French Association for Thomas Hardy Studies).

It will be held at the Ecole Normale Supérieure in Lyon, France on 5-6 June 2014.

The conference welcomes papers in either English or French. Proceedings will be submitted for publication in the online journal FATHOM (http://fathom.revues.org/).

Please send proposals of no more than one page, along with a short bibliography and biographical statement, to Laurence Estanove laurence.estanove@parisdescartes.fr and Marie Panter marie.panter@ens-lyon.fr by March 1st, 2014.


[1]              Pierre Macherey, A quoi pense la littérature ?, Paris, PUF, 1990, p. 198. Translation ours.

[2]              Thomas Hardy, “In Death Divided”, Satires of Circumstance (1914), The Complete Poems, ed. James Gibson, London, Macmillan, 2001, p. 321.

Thomas Hardy, penseur de l’humanité

« Humanity Appears upon the Scene, Hand in Hand with Trouble »

(The Return of the Native, I-ii)

Thomas Hardy a été témoin de bouleversements et avancées majeurs dans les savoirs sur l’homme et l’appréhension de sa place dans l’univers. Prenant part activement aux débats de l’époque victorienne, c’est en romancier et en poète qu’il a répondu aux grandes questions qui agitaient ses contemporains dans le sillage de l’apparition de la théorie de l’évolution, mais aussi de l’essor des sciences du vivant et de la naissance des sciences humaines. Sa connaissance de l’humanité se situe à la confluence de traditions anciennes et de paradigmes résolument modernes. Sa longue carrière lui a en effet permis d’être témoin d’un grand nombre de changements épistémologiques, ce qui explique seulement en partie la profondeur et la complexité des réflexions sur l’homme que portent ses écrits.

Hardy était un grand lecteur de Mill, Arnold, Huxley, Spencer, mais aussi de Taine, Renan, ou encore Comte. Son œuvre porte ainsi la trace d’une connaissance érudite des théories de son époque, en même temps qu’elle constitue un savoir propre, littéraire et non didactique. En somme, selon la proposition de Pierre Macherey, il s’agirait d’aborder ce savoir en tant qu’il est « une pensée sans concepts, dont la communication ne passe pas par la construction de systèmes spéculatifs assimilant la recherche de la vérité à une démarche démonstrative[1]. » Aux écrits de son temps, Hardy semble en effet avoir emprunté des outils pour aborder l’existence humaine, refusant pour autant toujours de se voir affilié à quelque système de pensée que ce soit.

De l’évolutionnisme, l’astronomie, ou encore la géologie, Hardy semble avoir appris la nécessaire humilité de la créature humaine. Explorant toutes les formes de l’être, vivant comme inanimé, il s’attarde sur la position intermédiaire que constitue l’échelle humaine pour étudier ses lois et ses traditions avec l’œil du chercheur en sciences sociales. L’œuvre hardyenne, réputée pessimiste, examine la totalité de cette « humanité éprouvée » (« strained, hard-run Humanity[2] ») avec perspicacité, mais aussi avec compassion. Remettre l’homme à sa juste place dans l’univers ne signifie pas tant limiter sa place que lui donner l’entière responsabilité du devenir historique et de l’avènement d’une autre humanité.

L’enjeu de ce colloque sera donc l’exploration de la signification et de l’apport épistémologique de l’œuvre hardyenne. On privilégiera des approches intégrant les sciences humaines (philosophie, religion, histoire, sociologie, anthropologie…) et les sciences du vivant. Les perspectives comparatistes, confrontant l’œuvre de Hardy à d’autres œuvres littéraires ou scientifiques seront également bienvenues.

Voici quelques pistes de réflexion (la liste ne se veut pas exhaustive) :

–   humanité et humanisme

–   l’homme face à Dieu

–   Hardy anthropologue

–   l’histoire de l’humanité

–   les héritages classiques et visions mythiques de l’humanité

–   humanité et animalité

Ce colloque de deux jours, organisé par Laurence Estanove (Université Paris Descartes / Université de Toulouse – CAS) et Marie Panter (Ecole Normale Supérieure de Lyon) dans le cadre d’un partenariat entre le CERCC (Centre d’Etudes et de Recherches Comparées sur la Création, ENS de Lyon) et FATHOM (French Association for Thomas Hardy Studies) aura lieu à l’Ecole Normale Supérieure de Lyon les 5 et 6 juin 2014.

Les langues du colloque seront l’anglais et le français. Les actes seront soumis à publication dans la revue FATHOM (http://fathom.revues.org/).

Merci d’adresser vos propositions (une page maximum) accompagnées d’une brève notice bio-bibliographique à Laurence Estanove laurence.estanove@parisdescartes.fr et Marie Panter marie.panter@ens-lyon.fr avant le 1er mars 2014.


[1]              Pierre Macherey, A quoi pense la littérature ?, Paris, PUF, 1990, p. 198.

[2]              Thomas Hardy, « In Death Divided », Satires of Circumstance (1914), The Complete Poems, ed. James Gibson, London, Macmillan, 2001, p. 321.

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